Eye of the Tiger(アイ・オブ・ザ・タイガー)/アントニオ・エスパラゴサ

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星が見えるというと冗談だと言われますが、私は星が見えました。辛くもノックアウトしましたが、今までで一番キツイ一発でした。総合的に見て、彼は準備ができていたし、技術もいいし、打撃も強いし、タフな試合だったよ。

アントニオ・エスパラゴサは、1980年代後半にWBAのタイトルを獲得し、4年間タイトルを保持した。彼は、ほとんどの場合、アウェーで戦い、実力を発揮して、7回の防衛に成功した。

エスパラゴサは、1959年9月2日、ベネズエラのクマーナで生まれた。14人兄弟の一人として生まれた彼は、困難な人生のスタートにもかかわらず、子供時代を楽しんだ。

エスパラゴザ
「ボクサーは皆、特別な地域で育つ。水もお金も機会もないところで育った。私は貧困とチャンスの欠如の中で育ちました。山の近くに住んでいたので、果物を食べたり、蝶を捕まえたり、鳥を観察したりするのが好きでした。バスケットボール、サッカー、バレーボールなど、いろいろなスポーツをやっていました。いい思い出です。」

父親に勧められてボクシングを始めた彼は、1978年と1980年にスペインで開催されたBox Amトーナメントで金メダルを獲得するなど、充実したアマチュア活動を展開した。1978年にユーゴスラビアのベオグラードで開催された世界大会でも銅メダルを獲得した。しかし、1980年のモスクワオリンピックでは、2回戦で敗退し、メダルを獲得することはできなかった。

アマチュアとして78勝22敗を記録した。

エスパラゴザは1981年2月、地元でアンソニー・ワンザと対戦し、2ラウンドでノックアウトしてプロに転向した。

快進撃は、5戦目でアンヘル・トーレスに止められた。エスパラゴザは、次の4人の対戦相手を止めて勝利を取り戻したが、
同じベネズエラのアマチュアで、後に118ポンドと122ポンドの世界タイトルを獲得したオリンピック選手のベルナルド・ピナンゴと対戦することになった。2人はスコアカードで引き離すことができず、10ラウンドのドローに終わった。

1984年10月にパナマの実力者ベルナルド・チェカと10ラウンドで引き分けるまで9連勝。

その後、アルバで実力者ジョニー・デ・ラ・ロサを3ラウンドで止めて4勝。そして、再戦ではチェカを2ラウンドで下した。バリー・マクギガンのWBAタイトルを狙える位置にいたが待つしかなかった。

エスパラゴザ
「私は1年間、WBAのフェザー級ランキングで1位でした。当時、1位は9ヶ月以内にタイトルマッチの機会を得なければならなかったが、スティーブ・クルズと私のどちらかと戦うことになったとき、バリー陣営は1位ではないクルズを選んだ。彼はクルズと戦い、クルズが彼を打ち負かしたんだ。」

1987年の初め、エスパルラゴザはアメリカでデビューし、オクタビオ・キノネスを3ラウンドでストップさせ、1987年3月にはディフェンディング・タイトルホルダーの地元、フォートワースでクルズと対戦した。

エスパラゴザ
「テキサスでの試合はタフだった。クルズには多くのファンがいて、1万人のクルズファンに対して我々は7人くらいだった。でも、この試合のために準備してきたことが役に立ったよ。ベネズエラから、ニューヨーク、ロサンゼルス、テキサスまで行ったんだ。自分の中では最高の準備だったと思う。」

新チャンピオンになってからは、挑戦者の地元でのタイトル防衛が続いた。ヒューストン出身のファンの前でパスクアル・アランダをノックアウトし、その後、タフなマルコス・ビジャサナと12ラウンドで引き分けた。

エスパラゴザ
「あの試合は大変だったよ。試合会場のロサンゼルスには、一握りのベネズエラ人と少なくとも1万人のメキシコ人がいた。彼らはリングにお金を投げ入れ、レフェリーは私に『入ってきたお金はすべて君のものだ』と言った。それは、彼らが試合を楽しんだということです。あの試合ではローブローが多く、少なくとも30~40回はベルトの下を打たれ、ショーツを脱ぐと血だらけになっていた。ベネズエラに戻ってからは、片方の睾丸に影響が出るほどベルトの下を殴られていたので手術をした。」

帰国後、イタリアでホセ・マルモレホと対戦した。

エスパラゴザ
「ベルギー、スペイン、アメリカと、何度も開催される予定だったのですが、マルモレホは問題を起こして試合をしたがらなかったので、あの試合のことはよく覚えています。彼がチャンピオンであるかのようだった。ようやくその試合が実現したとき、アルゼンチン人のアミルカル・ブルサというトレーナーがいて、『この男のスピードは非常に速いが、今まで苦労させられた分、懲らしめてやろう』と言ってくれたんだ。そして8ラウンド目にようやく捕まえてノックアウトした。それまでの経緯を考えれば、より満足度の高い勝利だった。あまりにもひどいノックアウトだったので、翌日、空港で彼に会ったとき、帰り際に敬意を表して「こんにちは」と声をかけたら、マルモレホが立ち上がろうとして倒れそうになったんだ。私は、彼に座ったままでいるように言った。」

日本では杉谷満(KO10)、ベルギーではジャン・マルク・レナール(KO6)、メキシコではエドゥアルド・モントーヤ(KO5)と、強豪を相手にノックアウトを連発した。

韓国でパク・チャンモク(UD12)を下した後、再び韓国で若いパク・ヨンギュン(UD12)に圧倒された。

エスパラゴサは、30勝2敗4分(27KO)の戦績でボクシングからの引退を決意した。

エスパラゴサ
「あの試合では、自分の意欲が失われ、いわゆる “アイ・オブ・ザ・タイガー”がなくなっていたので、試合中に彼を殴る気にもなれなくなった。他にも4つの有利な試合のオファーがあったが、私はこれ以上戦いたくなかった。(当時のWBA会長)ジルベルト・メンドーサから電話があって、君はランキング3位だから、あと1試合やればタイトルを狙えるが、もう一度やってくれと言われたこともある。私は「戦う意欲がなくなった」と言った。」

80年代後半にジェフ・フェネックとの対戦が持ち上がったが、フェネックが手を骨折してしまい、試合が実現しなかったことを覚えている。

エスパラゴサは、チャンピオンとして活躍している間、何人ものライバルチャンピオンと対戦の話があったが、様々な理由でスーパーファイトを実現することはできなかった。

エスパラゴサ
「アズマー・ネルソンと戦うチャンスがあった。ドン・キングがベネズエラに来て、試合のオファーをしてくれたが、その条件はフェアではなかった。私は戦いたかったのですが、250万ドルがアズマー・ネルソンに、50万ドルが私に支払われることになっていた。私はそれを拒否し、50対50を希望しました。ホルヘ・”マロメロ”・パエスとの対戦が何度か話題になったが、私がエドゥアルド・モントーヤと戦ったとき、パエスがリングに上がって挑発してきたが、この試合は実現しなかった。」

現在62歳のエスパラゴサは、現在もクマナに住んでいる。結婚しており、3人の子供と5人の孫がいる。弁護士の資格を持ち、ベネズエラのボクシング連盟の会長を4年間務めた。現在、彼の住むスクレ地方で、850以上の様々なスポーツ施設の会長を務めている。次の目標は、ベネズエラのスポーツ大臣になることだ。

エスパラゴサ
「国民が望むのであれば、政治の世界に入って強い役割を果たしたいという願望もあります。私は今、リングの外で、リングの中よりも大きな責任を負っています。」

ベストジャブ スティーブ・クルズ

安定した強いジャブが常に出ていました。彼をノックアウトして、試合に勝つことができたんだ。

ベストディフェンス パク・ヨンギュン

彼は私にとって最も打ちづらい相手でした。彼は正統派ではなく、私が対戦した中で最も優れたボクサーではありませんでした。彼は変な角度から攻撃を仕掛けてくるので、スタイルがあまりにも不自然で苦労しました。

ハンドスピード ホセ・マルモレホ

彼はとても速かったので、追いかけるのが大変だったのを覚えています。マルモレホのスピードは、パナマのエルネスト・マルセルのようでした。彼は私よりも背が高く、リーチもありました。

フットワーク マルモレホ

彼のスピードとぎこちなさには、ただただ対処するのが大変でしたが、私は彼を理解し、8ラウンドで倒すことができました。

スマート パク・ヨンギュン

私は自分の戦いをしようとしましたが、彼はシフトチェンジしました。彼は私が戦った中で最もスマートなファイターでした。私に向かってくる方法や、試合中に行う様々なことを考えていたからです。彼のコンディショニングとインテリジェンスは、おそらく最高のものだったと思います。

屈強 ジャン・マルク・レナール

自分がフライ級になったような気分でした。信じられないほど強くて、この階級にしては大きな男でした。私が彼のボディを打つことができたとき、彼はうずくまり、私はそのチャンスをとらえましたが、彼は肉体的に強かったです。

ベストパンチャー 杉谷満

4ラウンドに杉谷がヒットしましたが、星が見えるというと冗談だと言われますが、私は星が見えました。辛くもノックアウトしましたが、今までで一番キツイ一発でした。

ベストチン ビジャサナ

あれはタフな戦いでした。パンチを受け止めることができるという点では、これまでに戦った中で最も強い男でした。私はありとあらゆるパンチで彼を殴りました。あの男は鋼鉄でできているから、すべてをぶつけても倒れなかったよ。

ベストスキル ベルナルド・ピナンゴ

ピナンゴは信じられないようなボクシング・スキルを持っていた。ベルナルドとはアマチュア時代に何度も対戦したが、彼の技術レベルは最高だった。アマチュアでもプロでも、戦うたびにその年のファイトオブザイヤー候補になっていたよ。

総合 杉谷

総合的に見て、彼は準備ができていたし、技術もいいし、打撃も強いし、タフな試合だったよ。

エスパラゴサはリアルタイムに覚えていて、私にとってのアレクシス・アルゲリョのようだった。今ほど俊敏で目まぐるしいわけではないが、スマートにしてテクニカルで、ありえぬほどの強打者、もう日本人とは体質が違うのだと思い知らされた。あの時代の中南米は強かった。

アルゲリョになりえた男/アントニオ・エスパラゴサ

もう書いたからいいかとスルーしていたが、ベスト10に触れずにはいられない。
ベストパンチャーで杉谷満が出ており、4回に星を見たそうだ、そしたら総合も杉谷で締めくくられていた。世界を駆け巡ったロードウォリアー、エスパラゴサの日本の思い出は痛烈だったのだろう。杉谷はあと一息のところまで王者を追い詰めたのだ。

ちなみに

Eye of the Tiger(アイ・オブ・ザ・タイガー)は映画「ロッキー3」の主題歌で、アメリカのロックバンド、サバイバーの歌として有名ですが、

昔のような闘争心

というような意味だそうです。

プロレスのハルク・ホーガンの入場曲にもなっています。

エスパラゴザ
「ボクサーは皆、特別な地域で育つ。水もお金も機会もないところで育った。私は貧困とチャンスの欠如の中で育ちました。山の近くに住んでいたので、果物を食べたり、蝶を捕まえたり、鳥を観察したりするのが好きでした。」

貧しく、何もない少年は歴史に残る世界王者となり、弁護士となり、大臣となり、リングの外で、リングの中よりも大きな責任を負っている。

こういう政治家がいいな。
敬礼!

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